Legionella pneumophila

Descripción

Legionella spp. es una bacteria ambiental gram-negativa, con forma de bacilo, no formadora de esporas o formas de resistencia y aerobia estricta.  Aunque son bacterias gram-negativas, la tinción al Gram suele ser deficiente, sobretodo en tejidos infectados.  Su metabolismo es no fermentador y requiere L-cisteína y sales de hierro para su crecimiento y desarrollo.   son bacterias móviles gracias a la presencia de flagelos polares.  Muestra un crecimiento óptimo a 36ºC, pero puede crecer en un rango de 13-42ºC.  Tiene un tiempo de generación de 99 minutos en condiciones óptimas de laboratorio, es decir, cada 99 minutos una célula de legionellaceae se divide en dos.  Pertenece a la familia Legionellaceae, compuesta por, al menos, 42 especies bacterianas.  Legionella pneumophila es la especie tipo.

Especie de Legionella spp.Número de serogruposPatogenicidad para humanos
L. adelaidensisDesconocidoDesconocido
L. anisaDesconocido
L. birminghamensisDesconocido
L. bozemanii2
L. brunensisDesconocidoDesconocido
L. cherriiDesconocidoDesconocido
L. cincinnatiensisDesconocidoDesconocido
L. donaldsoniiDesconocidoDesconocido
L. dumoffiiDesconocido
L. erythra2Desconocido
L. fairfieldensisDesconocidoDesconocido
L. feeleii2
L. gesstianaDesconocidoDesconocido
L. gormaniiDesconocido
L. gratianaDesconocidoDesconocido
L. hackeliae2
L. israelensisDesconocido
L. jamestowniensisDesconocidoDesconocido
L. jordanisDesconocido
L. lansingensisDesconocidoDesconocido
L. londiniensis2Desconocido
L. longbeachae2
L. lyticaDesconocidoDesconocido
L. maceacherniiDesconocido
L. micdadeiDesconocidoSi
L. moravicaDesconocidoDesconocido
L. nautarumDesconocidoDesconocido
L. oakridgensisDesconocido
L. parisiensisDesconocido
L. pneumophila15
L. quateirensisDesconocidoDesconocido
L. quinlivanii2Desconocido
L. rubrilucensDesconocidoDesconocido
L. sainthelensi2
L. santicrucisDesconocido
L. shakespeareiDesconocidoDesconocido
L. spiritensisDesconocidoDesconocido
L. steigerwaltiiDesconocidoDesconocido
L. tucsonensisDesconocido
L. wadsworthiiDesconocido
L. waltersiiDesconocidoDesconocido
L. worsleiensisDesconocidoDesconocido

Legionella spp. puede crecer en forma libre o planctónica y llega a medir unas 1,3 micras de longitud en condiciones de laboratorio.  In vitro puede llegar a medir entre 2-6 micras de longitud y puede formar filamentos de hasta 20 micras.  En el medio natural, en cambio, necesita la presencia de otros microorganismos, como protozoos y cianobacterias.  De hecho, los protozoos son considerados el huésped natural de Legionella spp. en la naturaleza. Las bacterias de la familia legionellaceae pueden multiplicarse en las siguientes especies de protozoos:

  • Acanthamoeba spp.
  • Hartmanella spp.
  • Naegleria spp.
  • Echinamoeba spp.
  • Vahlkampfia spp.
  • Tetrahymena spp.

También se ha demostrado que existe una asociación entre legionellaceae y algunas cianobacterias de los géneros Fischerella, Phormidium y Oscillatoria.

Exposición a Legionella spp.

Los focos de contaminación relacionados que con mayor frecuencia se relacionan con brotes epidémicos por Legionella spp. son sistemas de suministro de agua y de acondicionamiento de aire de los edificios.

Los éstos destacan:

  • Circuitos de distribución de agua caliente sanitaria (duchas y grifos).
  • Torres de refrigeración, humidificadores y otros sistemas de climatización del aire interior.
  • Equipos médicos de aeroterapia, como los nebulizadores.
  • Fuentes ornamentales.
Interior de torre de refrigeracion
Interior de torre de refrigeracion

La supervivencia y multiplicación de la bacteria en estos sistemas se relaciona, además de la existencia de una temperatura óptima
para su desarrollo, con la presencia de lodos, materiales de corrosión y otros microorganismos (amebas, algas y otras bacterias), que
le sirven de substrato y le ofrecen una cierta protección frente a los tratamientos de desinfección del agua que, habitualmente, consisten en la elevación de la temperatura y en el uso de desinfectantes químicos.

Para la diseminación de las legionellaceae es necesario que se genere un aerosol. Por lo que respecta a las instalaciones de suministro de agua, el aerosol se crea en los grifos y en los cabezales de la ducha. En las instalaciones de acondicionamiento del aire, los puntos  más importantes en la generación de aerosoles son las torres de refrigeración y, dependiendo de su principio de funcionamiento, los humidificadores, aunque su papel en el origen de la enfermedad parece ser menos importante que el que tienen las torres de refrigeración.

Riesgos para la salud

La principal vía de transmisión de la infección es la inhalación de aerosoles líquidos que contengan la bacteria. No ha sido
documentada la transmisión entre personas ni la infección por la ingestión de agua contaminada.

Para causar enfermedad, Legionella spp. debe:

  1. Ser virulenta.
  2. Estar presente en cantidad suficiente.  La dosis infectiva es desconocida.
  3. Ser dispersada desde su zona de crecimiento o reservorio y llegar hasta el pulmón del huésped. Una vez ha alcanzado el pulmón puede evadir las defensas del huésped parasitando células del sistema inmunitario del mismo, como los macrófagos y multiplicarse en ellos.

Aún así, Legionella no infecta ni hace enfermar a todas las personas que inhalan la bacteria en cantidad suficiente.  Es un patógeno oportunista, capaz de causar enfermedad sólo en personas susceptibles.  Los grupos de riesgo son los siguientes:

  • Edad avanzada, superior a 50 años.
  • Fumadores.
  • Personas con adicciones como el alcoholismo.
  • Personas inmunodeprimidas.
  • Enfermos de diabetes y cáncer.
  • Personas trasnplantadas.
  • Personas que tomen corticoesteroides.
  • Personas con enfermedades respiratorias crónicas.

La infección por Legionella pneumophila  puede causar dos tipos de enfermedades: la enfermedad del Legionario y la fiebre de Pontiac.  La primera es una forma severa de neumonía, mientras que la segunda consiste en una infección no neumónica presentando un cuadro pseudogripal.

 Enfermedad del LegionarioFiebre de Pontiac
Incidencia1-5%95%
Período de incubación2 - 10 días1 - 2 días
SíntomasFiebre, tos, dolor muscular, escalofríos, dolor de cabeza, dolor torácico, esputos, diarrea, confusión, comaFiebre, tos, dolor muscular, escalofríos, dolor de cabeza, dolor torácico, confusión
Efectos en el pulmónNeumoníaPleuritis. Ausencia de neumonía.
Afectación de otros órganosRiñón, hígado, tracto gastrointestinal, sistema nerviosoNinguno
Proporción de casos fatales15-20%*Ausencia

*En individuos del grupo de riesgo pueden llegar al 80% si no son correctamente tratados.

BIBLIOGRAFÍA

 

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