Todo lo que necesitas saber sobre el Coronavirus – COVID-19

Desde que a mediados del pasado mes de Diciembre de 2019 saltara la noticia de que un nuevo virus de origen animal había conseguido saltar la barrera interespecífica y declarar un epidemia grave con origen en la ciudad china de Wuhan mucho se ha escrito sobre virología en multitud de medios de comunicación y, la verdad, no siempre se ha ofrecido la información de forma clara para que sea comprensible para la mayoría de personas.  Es precisamente por eso que nos parece interesante divulgar información con la que solemos trabajar los microbiólogos y que no siempre aparece en los medios.

¿Qué es un virus exactamente?

Los virus son los organismos más abundantes de nuestro planeta. Todos los animales, plantas o protistas estudiados disponen de su propio repertorio de virus que los puedan infectar. Y, además, los virus suelen ser específicos para un determinado organismo, es decir, que un virus que infecta al hombre difícilmente podrá infectar a otra especie y viceversa, aunque ahora todos sabemos que la naturaleza permite excepciones, como el coronavirus de Wuhan Covid-19, el virus del síndrome respiratorio agudo severo o SARS-CoV, el virus del síndrome respiratorio de Oriente Medio o  MERS-CoV o el virus de la rabia.

Por supuesto, no todas las especies de seres vivos han sido estudiadas en relación a la presencia de virus que las infecten, pero sí todas las que se han estudiado resultan en el descubrimiento de nuevos virus. Se estima que en la superficie terrestre existen más virus de estrellas conocidas en el firmamento, unos 100 sextillones de virus.

El primer virus se descubrió en 1892 y fue el virus mosaico del tabaco.  El primero que se consiguió purificar en el laboratorio fue un virus de bacteria o bacteriófago en 1933.  Es muy interesante comentar que no se realizó mediante técnicas de cultivo biológico sino que se aisló mediante procedimientos puramente químicos, principalmente utilizando la centrifugación.  Y este aislamiento vírico se estudió también químicamente, viéndose que eran aproximadamente la mitad proteína y la mitad material genético (ADN o ARN). Los virus, por tanto, admiten una definición también desde el punto de vista químico.

¿Y qué es un Coronavirus?

Un coronavirus es una familia de virus cuyo material genético es ARN y no ADN. Se caracterizan por tener los genomas víricos más grandes conocidos en la naturaleza, pudiendo llegar a tener hasta 30.000 nucleótidos.  No tienen lo que conocemos como cromosoma, son mucho más simples.  Su material genético se podría describir como una hebra simple de hilo, lineal, que se encuentra dentro de la cápsula o cápside del virus, lo que podríamos describir como «cuerpo» del virus.

coronavirus-covid19            Coronavirus

Imágenes 1 y 2:  Representación  Coronavirus-Covid19. Imagen de microscopía electrónica del Coronavirus – Covid19

Los coronavirus son virus que pueden causar infecciones de tipo respiratorio con distinto grado de gravedad como todos ya conocemos, pero también hay especies de coronavirus que no producen un cuadro clínico respiratorio, como, por ejemplo, el coronavirus murino o del ratón Mouse Hepatitis Virus- MHV.  Este virus, conocido por sus siglas en inglés como MHV, provoca una infección muy distinta a la que causa en Covid-19 en humanos. De hecho, ni siquiera suele afectar al sistema respiratorio del ratón: en ratones jóvenes y sin patología de base, cursa de forma asíntomática. Como mucho puede llegar a causar un cuadro de diarrea leve. En ratones inmunodeprimidos el cuadro clínico es muy distinto, pudiendo causar principalmente:

  • Cambios necróticos en hígado, intestino, bazo, nódulos linfáticos, médula ósea, cerebro y pulmones.
  • Alteraciones enzimáticas hepáticas, así como descenso en la regeneración del tejido hepático.  Función hepática alterada.
  • Desmielización de nervios periféricos.
  • Degeneración del timo y cambios en la producción de limfocitos T.

En los seres humanos también se han descrito coronavirus, responsables de causar un cuadro clínico de resfriado común.  Concretamente, son el coronavirus 229E y el coronavirus OC43 los culpables. También se han descrito las cepas NL63 y HUK1 como  responsables de algunos resfriados humanos.

¿Qué está pasando con éste coronavirus?

Pues nada que ya no haya pasado antes. No es la primera vez en la historia de la Humanidad que un virus de origen animal salta la barrera inter-especie  e infecta al ser humano (esto se denomina zoonosis). Ni siquiera es la primera zoonosis descrita por la microbiología.  Algunos ejemplos de enfermedades humanas frecuentes de origen animal o zoonosis:

  • Leishmaniosis, causada por Leishmania spp., transmitida por perros.
  • Toxoplasmosis. Toxoplasma gondi, transmitida por gatos.
  • Erlichiosis, causada por Erlichia spp., transmitida por garrapatas.
  • Fiebre botonosa del Mediterráneo, causada por Rickettsia conori, transmitida por garrapatas.
  • Enfermedad por arañazo de gato, causada por Bartonella henselae, transmitidad por los gatos.
  • Toxocariosis, causada por Toxocara spp., transmitida por perros y gatos.
  • Quiste hidatídico, causada por Echinococcus granulosus, transmitida por perros.
  • Gripe aviar, causada por el virus H5N1, transmitida por aves de corral.
  • Ántrax, causada por Bacillus anthracis, transmitida por ganado.
  • Salmonellosis, causada por Salmonella spp., transmitida por animales exóticos, como reptiles y anfibios.

Sabemos que el SARS-CoV saltó de la civeta al ser humano en el brote de 2003 en Asia.  El MERS-CoV saltó del dromedario al ser humano en 2012 en Arabia Saudita.  Este nuevo coronavirus Covid-19 parece que ha saltado a los humanos desde el pangolín en Wuhan, China.  Esto, como de los datos se deduce, no es algo extraordinario.  Es conocido, además, que existen otros coronavirus circulando en animales. Así que podría volver a pasar.  Desde el punto de vista microbiológico, esta zoonosis es como cualquier otra: no hay nada de especial en ella.

Lo que hace que destaque es la capacidad del virus de pasar de persona a persona, no únicamente del pangolín al ser humano, como en una zoonosis clásica.  El SARS y el MERS también tenían como característica la transmisión persona-persona. Además, se ha demostrado que la transmisión se puede producir por lo que conocemos comúnmente como vía aérea, es decir, por aerosoles o pequeñas gotitas en suspensión en el aire, pero también por fomites o superficies.   La velocidad de transmisión dentro de la China continental es muy rápida, afectando a más personas que ningún otro brote de coronavirus zoonótico descrito hasta la fecha.  El Coronavirus Covid-19 ha conseguido traspasar la fronteras de China también muy rápidamente y la evolución de la epidemia es incierta para los expertos.  La tasa de mortalidad es inferior a la de los otros dos coronavirus mencionados. El SARS registró una mortalidad cercana al 10% y el MERS al 35%  El Covid-19 muestra una mortalidad en torno al 3%.  Otro aspecto muy importante a destacar es que es un virus de puede causar una pneumonía vírica y estas suelen tener un pronóstico incierto si afectan a personas susceptibles. Esto es debido a que el número de medicamentos antivirales es muy limitado.  En la práctica esto significa que hay que esperar a que la enfermedad se autolimite, se resuelva por sí sola, reservando los antivirales para las personas graves o susceptibles, siempre administrados en función de criterio médico.

Antivirales utilizados contra el Coronavirus Covid-19:

  1. Oseltamivir (Tamiflu), utilizado contra la gripe A.
  2. Lopinavir – Ritonavir, terapia combinada. Utilizados contra el HIV.

En resumen:

  • El Coronavirus Covid-19 es un virus respiratorio que puede causar, en algunos casos, una pneumonía vírica.
  • El número de antivirales disponible es muy limitado y esto podría dificultar el manejo de los pacientes más graves.
  • El Coronavirus Covid-19 es fácilmente transmisible por aerosoles y fomites.

Seguimiento en tiempo real del brote de Coronavirus Covid-19

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